Waterstofracewagen is op dreef

De door Delftse studenten ontwikkelde waterstof racewagen Forze VIII heeft dit weekend twee veelbelovende races gereden waarin coureur Jan Bot in beide races de snelste rondetijd neerzette. In deze wedstrijden nam het Forze team met hun waterstof raceauto op tegen conventionele racewagens.

Vliegende start

Met een uitstekende start begon studententeam Forze zondagavond 14 juli aan een 60 minuten durende race op circuit Zandvoort. Als enige waterstofvoertuig ter wereld dat meedoet aan een officiële autorace was er veel aandacht voor de roze racewagen. Het team zette al snel na de start de beste rondetijd binnen hun klasse neer, na een dag eerder ook al het ronderecord voor elektrische sportwagens op Circuit Zandvoort te hebben aangescherpt.

De Forze VIII maakte een enorme inhaalslag in de eerste helft van de race en voor een aantal rondes reed de wagen op de eerste plek met ruim 10 seconden voorsprong op de nummer twee. Terwijl de voorsprong groter en groter werd viel de wagen uit het niets kort uit door een technisch probleem. De Forze VIII wist de hierdoor opgelopen achterstand niet meer in te halen, maar heeft de rest van de race consistent goede rondetijden neergezet.

Zhi Wei Cai, Team Manager: “Er is afgelopen jaar met het hele team enorm hard gewerkt om deze prestatie mogelijk te maken. Vorig jaar waren we het eerste team ter wereld dat überhaupt een race uitreed op waterstof, al konden we toen nog totaal niet meekomen met de competitie. Om nu, één jaar later, consistent competitieve rondetijden neer te zetten is fantastisch. Als je bedenkt wat ons team bereikt met beperkte middelen, stel je dan eens voor wat er allemaal bereikt kan worden met waterstof als écht grote partijen hier serieus werk van maken. Ons tempo ten opzichte van de benzine aangedreven competitie laat zien dat waterstoftechnologie echt potentie heeft.”

Het team op het podium na de finish.

Racen zonder uitstoot

Een waterstofauto, zoals de Forze VIII, is in feite een elektrische auto. In plaats van elektrische energie op te slaan in batterijen wordt er echter gebruik gemaakt van een zogenaamde brandstofcel. Hierin wordt waterstof uit een tank gecombineerd met zuurstof uit de buitenlucht. Deze reactie heeft twee restproducten: elektriciteit en puur water. De elektriciteit gaat naar de twee elektromotoren die de achterwielen aandrijven en het water wordt verneveld in de buitenlucht. “We kunnen onze waterstoftanks binnen 3 minuten aftanken, dat is een enorm voordeel ten opzichte van batterij-elektrisch voertuigen,” zo vertelt Team Manager Zhi Wei Cai.”

Pitstop tijdens de free practice op vrijdag, foto door Hexashots.

Forze Hydrogen Electric Racing

Studententeam Forze Hydrogen Electric Racing bestaat al sinds 2007. Het team heeft inmiddels acht auto’s gebouwd, allen waterstof aangedreven. Waar de eerste vijf wagens nog kleine karts waren waarmee het team meedeed aan een studentencompetitie, is de Forze VIII een volwaardige racewagen zoals je ze normaal gesproken op Le Mans verwacht. Ook voor de toekomst heeft het team nog wilde plannen, Cai: “Volgend jaar gaan we aan de slag met de Forze IX, een nóg krachtigere en snellere wagen dan ons huidige model. Of we volgend jaar al klaar zijn om te racen is nog niet duidelijk, voor ons ligt de prioriteit bij de kwaliteit en de prestaties van de wagen.”

De Forze VIII tijdens de race op zaterdag, foto door Hexashots.

Puntjes op de i

Voordat het zo ver is staat er eerst nog een tweede raceweekend op de planning. Halverwege augustus zal het team deelnemen aan de Gamma Racing Days op het TT circuit van Assen. “We hebben nog een maand de tijd om de Forze VIII te verbeteren, zodat we in onze volgende race het tempo dat we hebben laten zien de hele race vast kunnen houden.” aldus Cai. In het weekend van 17 en 18 augustus wordt het duidelijk in hoeverre de Delftse studenten daarin geslaagd zijn.

Defensie helpt studenten uit de brand

Een raceauto op waterstof die met 200 km/h over een asfaltbaan op een hermetisch afgesloten legerplaats zoeft, omgeven met luchtverdedigingssystemen van Defensie. Het klinkt als een scene uit een actiefilm, maar vond vanmiddag daadwerkelijk plaats op Luitenant-generaal Bestkazerne te Vredepeel.

Forze VIII naast een Patriot-Launcher en Fennek ‘Stinger Waepon Platform’

“Een gekke vraag, hebben jullie misschien ergens een afgesloten asfaltbaan van 700 meter die we in de komende week een paar uur kunnen gebruiken?” Met die zin begon het contact tussen Defensie en het studententeam Forze van de TU Delft. De studenten hebben het afgelopen jaar hard gewerkt om hun racewagen op waterstof klaar te stomen voor een race in Zandvoort op 13 en 14 juli, maar door technische problemen moest test na test worden uitgesteld. “De circuits zaten vol en daarbuiten is het lastig om een plek te vinden waar we onze tests kunnen uitvoeren,” zo zegt Zhi Wei Cai, Team Manager van de groep. “Uit pure noodzaak hebben we toen maar de stoute schoenen aangetrokken en Defensie opgebeld.” En dat dat een juiste zet was bleek wel toen er direct enthousiast op het voorstel werd ingegaan. Binnen een paar uur werden persoonsgegevens doorgegeven, vrijwaringen getekend en voertuigen geregistreerd.

Brigadegeneraal Gerhard Schonewille, directeur Materieel en Diensten van de Koninklijke Landmacht licht graag toe waarom Defensie snel medewerking toezegde: “Als Landmacht volgen we technologische ontwikkelingen op de voet en dragen we daar ook graag aan bij. Met energiebesparing en -transitie kun je in een operatie bijvoorbeeld het aantal logistieke transporten beperken, die altijd een risico vormen en beveiligingscapaciteit vergen.” Defensie zelf verwacht volgend jaar de eerste zonne-energie gedreven wagen in het voertuigenpark: de Lightyear one.

Defensie was er dus snel klaar voor, nu de studenten en hun wagen nog. “De afgelopen 2 weken is er 24/7 aan de auto gewerkt. De energiebuffer moest vervangen worden, een enorme klus die ook nog eens met de grootste zorgvuldigheid moet gebeuren,” aldus Cai. Zelfs de nacht voorafgaand aan de door Defensie opgezette test werd er doorgewerkt door de studenten, die het uiteindelijk voor elkaar kregen de auto test klaar te hebben met nog een aantal uur op de klok.

Luchtafweergeschut naast het circuit

De Delftse studenten, die normaal gesproken op het toekomstige Formule 1 Circuit in Zandvoort testen, voerden maandagmiddag misschien wel de best beveiligde autotest ooit uit. Het Defensie Grondgebonden Luchtverdedigingscommando had ter inspiratie zelf enkele van hun raketsystemen langs de baan gezet.

Forze VIII in actie op de Luitenant-generaal Bestkazerne

Water uit de uitlaat

De roze racewagen van team Forze is gebouwd om het op te nemen tegen racewagens die “gewoon” op benzine rijden. In de Delftse auto is het echter lang zoeken naar een druppel benzine. In een zogenaamde brandstofcel wordt waterstof uit een tank gecombineerd met zuurstof uit de buitenlucht. Deze reactie heeft twee restproducten: elektriciteit en puur water. De elektriciteit gaat naar twee elektromotoren die de achterwielen aandrijven en het water wordt verneveld in de buitenlucht.

Een succesvolle test

De test van maandag was een groot succes. Cai: “Door de lange rechte baan konden we tot onze topsnelheid accelereren en de energiebuffer volledig volladen door regeneratief te remmen tot stilstand. Alles werkte naar behoren, een groot succes dus! Nog een paar dagen sleutelen en dan zijn we klaar voor Zandvoort”

De roze racewagen zal dit jaar viermaal in actie komen. Tweemaal tijdens de Dutch Supercar Challenge in Zandvoort op 13 en 14 juli en tweemaal tijdens de “Gamma Racing Days” op het TT Assen Circuit, op 17 en 18 augustus.